Trappola del debito: nel mondo delle losche app di prestito digitale

Debt Trap Inside World Shady Digital Lending Apps



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Lo scorso agosto, Anitha (nome cambiato per proteggere l'identità) aveva urgente bisogno di soldi. Il blocco è stato un periodo difficile per il professionista dei media con sede a Hyderabad, soprattutto sul fronte finanziario. Anche mentre si rivolgeva a istituti di credito formali per un prestito personale, un po 'di doom scrolling sul suo smartphone ha provocato un tripudio di pubblicità con un'unica promessa: quella di un prestito istantaneo.

'Mi sembravano un salvatore in quella fase della mia vita', dice al telefono. 'Ho subito preso uno di questi prestiti.' Il processo è stato semplice e veloce. Tutto quello che doveva fare era scansionare la sua carta Aadhaar e il numero PAN, fare clic su un selfie e caricarli sull'app. “Non esisteva un'autenticazione basata su OTP o addirittura un requisito per una firma elettronica. Non hanno nemmeno la firma del titolare del conto ', dice.

Non sapeva che avrebbe pagato l'inferno per aver scelto un prestatore così conveniente. Andava tutto bene finché pagava i suoi debiti in tempo. 'A causa di alcuni problemi con la banca', ha saltato un ciclo. Anitha era disposta a pagare anche una tariffa per il ritardo. Prima che potesse metterlo in moto, ha iniziato a ricevere telefonate e messaggi WhatsApp dagli agenti di recupero. Le chiamate sono diventate progressivamente più minacciose e offensive. “Hanno iniziato a diventare violenti. Sono state due o tre settimane di continue molestie. Stavo quasi per suicidarmi ', ricorda.

“Si aspettavano che rispondessi al telefono tutto il tempo. Ero in uno stato di paura illusoria. Tutto perché ho preso soldi da una di queste app. ' Anitha non è l'unica che si è sentita una persona segnata dopo aver preso un prestito tramite le app. Gli ultimi mesi hanno visto molte di queste storie. Mentre coloro che sono sopravvissuti a questa esperienza hanno condiviso le loro storie, ci sono stati alcuni mutuatari che non hanno potuto sopportare le molestie e le umiliazioni. Presumibilmente si sono uccisi perché la trappola del debito li costringeva a una costante vergogna sociale, perpetuata dalle app che davano questi prestiti.

Queste storie hanno attirato l'attenzione della Reserve Bank of India (RBI). All'inizio di questa settimana, ha istituito un gruppo di lavoro di sei membri per regolamentare il prestito digitale tramite app mobili, con particolare attenzione alla protezione dei consumatori, alla privacy e alla sicurezza dei dati. Il gruppo dovrebbe presentare la sua relazione entro tre mesi. I prestiti digitali o basati su app sono un fenomeno che dura da quattro anni in India. È venuto alla ribalta a livello globale come 'prestiti con anticipo sullo stipendio' o 'operazioni bancarie marginali'.

I prestatori digitali legittimi, sostenuti dalla propria società finanziaria non bancaria (NBFC), erogano prestiti di importo ridotto (da Rs 10.000-3 lakh) a singoli mutuatari. La maggior parte del loro lavoro, dalla valutazione dell'affidabilità creditizia dei mutuatari alla verifica della conoscenza del cliente (KYC), all'erogazione del prestito e alla raccolta di EMI, viene svolto online. La 'facilità procedurale' di ottenere un prestito a breve termine rende questi giocatori popolari tra i giovani professionisti. I 10 principali istituti di credito digitali, tra cui EarlySalary, KreditBee, LoanTap e CASHe, rappresentano oltre il 60% degli NBFC fintech dell'India. Questi giocatori, insieme ad alcuni altri, erogano microprestiti per un valore di 800-1.200 crore di Rs ogni mese - e hanno accumulato complessivamente quasi 20.000 crore di Rs dall'inizio. Questi istituti di credito legittimi offrono prestiti per incarichi compresi tra tre e 36 mesi.

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Poi ci sono istituti di credito che operano nell'ombra. Secondo fonti del settore fintech, diversi istituti di credito registrano semplicemente un'entità ai sensi del Companies Act, sviluppano un'app e iniziano a concedere prestiti commerciali. Vendono prestiti di 7-30 giorni a tassi di interesse elevati, spesso annualizzati al 200-500%. La maggior parte di queste app, rivelate da recenti indagini di ONG e gruppi di difesa come Cashless Consumer, sono app cinesi etichettate con nomi indiani.

Le app sono per lo più ospitate su server cinesi. Una di queste rivelazioni includeva almeno 10 app di prestito digitale che condividono lo stesso backend cinese, offerto da Liu-Fang Technologies, con sede a Pechino, che ha uffici in India. Questo, dicono fonti del settore, è 'completamente illegale'.

Per essere dalla parte giusta della legge, il più intelligente è legato a NBFC inattivi per concedere prestiti. Un NBFC che segue la legge non accetterà tale prestito nei suoi libri contabili in quanto non è l'ente finanziatore. Presta semplicemente il suo nome all'ente finanziatore e riceve l'1-3% dei prestiti erogati come commissione. Molte volte, gli sponsor di queste entità di finanziamento sono cittadini d'oltremare, residenti principalmente in Cina, Indonesia, Malesia o Hong Kong.

Pravin Kalaiselvan, presidente della Save Them Foundation con sede a Mumbai, afferma che 'il 90% degli investitori in queste società sono cinesi'. Cita l'esempio di OKash, un prodotto di prestito dei promotori di Opera. È stato venduto a un consorzio cinese nel 2016 e da allora è stato vietato in Cina, Filippine e Kenya. 'Eppure, sono stati incorporati in India', aggiunge Kalaiselvan.

Esistono diverse app di questo tipo su Google Play Store. Cambiano i nomi ogni 15-20 giorni e utilizzano informazioni false nella descrizione dell'app. Alcuni di loro sono stati rimossi dalla piattaforma, seguendo le indicazioni di RBI.

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Giovedì, Suzanne Frey, vicepresidente del prodotto Google, Sicurezza e privacy Android, ha scritto in un post sul blog: 'Abbiamo esaminato centinaia di app per prestiti personali in India, sulla base di segnalazioni inviate da utenti e agenzie governative. Le app che violavano le nostre norme sulla sicurezza degli utenti sono state immediatamente rimosse dallo Store e abbiamo chiesto agli sviluppatori delle restanti app identificate di dimostrare che rispettano le leggi e le normative locali applicabili. Le app che non riescono a farlo verranno rimosse senza ulteriore preavviso. ' Google continuerà ad assistere le forze dell'ordine, ha aggiunto.

Mentre il prestito peer-to-peer è consentito in India, il prestito commerciale può essere effettuato solo da un NBFC registrato o da una banca. Si può anche entrare nel business registrandosi ai sensi della legge sugli usurai, promulgata da diversi governi statali. Fonti del settore fintech dicono che i prestatori illegittimi volano sotto il radar.

Gli esperti che hanno monitorato questo spazio affermano che, a differenza delle entità legittime, che utilizzano conti di deposito a garanzia per erogare prestiti, quelle illegittime preferiscono app di trasferimento di denaro peer-to-peer come Google Pay, PhonePay e PayTM. Idem per il recupero. In genere, queste piattaforme di pagamento basate su UPI sono intermediari e potrebbero non sapere a cosa serve la transazione. Le entità non regolamentate risparmiano sui costi rimanendo fuori dai gateway di pagamento formali come RazorPay e Paytm.

Le aziende che tendono a erogare prestiti fino a Rs 50.000 investono in gateway di pagamento formali. Una fonte che conosce il modus operandi dice: “Queste società ricorrono a società di comodo per ottenere le carte PAN. E alcuni di questi gateway di pagamento non controllano oltre le carte PAN '.

Il mese scorso, la polizia di Hyderabad ha dichiarato di aver identificato 350 conti virtuali e conti bancari su Razorpay utilizzati da aziende come Liufang Technologies, Pin Print Technologies, Hotful Technologies e Nabloom Technologies. Complessivamente, queste società gestivano 42 app che offrivano microprestiti istantanei.

Venerdì, Google ha detto alla polizia di Telangana di aver rimosso 60 app con sede in India che agiscono su reclami. Rispondendo alle domande di ET, un portavoce di Razorpay afferma: 'Proibiamo in modo proattivo le app di prestito completamente digitali che ci vengono segnalate per violazione delle regole. Tutte le aziende registrate sulla nostra piattaforma devono inviare un modulo KYC debitamente compilato insieme a una licenza NBFC o un accordo FLDG, per garantire che siano entità autorizzate '.

Il disagio finanziario della pandemia ha dato l'opportunità ai nuovi promotori di entrare nello spazio e prendere di mira persone come Anitha. Tutto quello che dovevano fare era registrare una società ai sensi del Companies ’Act, creare un'app e iniziare a prestare utilizzando app di pagamento peer-to-peer.

Queste società hanno iniziato a crescere rapidamente intorno al 2019, ma hanno iniziato a operare con steroidi dopo l'inizio del blocco nazionale, afferma Madhusudan Ekambaram, CEO della società di prestito basata su app KreditBee. “Le cose hanno iniziato ad andare davvero male dopo che la moratoria sui prestiti bancari si è conclusa nell'agosto dello scorso anno. La gente era a corto di fondi e le banche non prestavano denaro. Così si sono rivolti a questi istituti di credito basati su app che hanno offerto loro facili prestiti a breve termine. Lo stress finanziario durante il blocco ha fornito un terreno fertile per la prosperità di questi prestatori non etici ”, aggiunge Ekambaram.

Il social shaming non è una nuova tecnica degli agenti di raccolta. Ma le app in prestito richiedono molti permessi intrusivi nel dispositivo di un richiedente. Questi istituti di credito chiedono il permesso di accedere ai numeri di contatto, alla galleria fotografica, alla cronologia delle chiamate e alla posizione. Tutto ciò, insieme a una copia digitalizzata del numero Aadhaar e PAN del mutuatario, apre molteplici strade per molestie.

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Gli agenti di recupero crediti possono ricorrere a telefonate incessanti al mutuatario e ai suoi parenti: tutti i numeri sono disponibili sulla rubrica del telefono. Gli agenti lanciano minacce infinite su WhatsApp: ET Magazine ha esaminato diversi messaggi di chat degli agenti di recupero. A volte, l'agente di recupero dati crea un gruppo WhatsApp di amici e parenti del mutuatario e inizia a inserire messaggi offensivi su di esso. A ottobre, una di queste app, dice Kalaiselvan, ha pubblicato un elenco di inadempienti su Facebook. Non è tutto. Gli agenti utilizzano le fotografie di un mutuatario - disponibili nella galleria del telefono - scrivici sopra 'Inadempiente', aggiungono il nome e la data di nascita della persona e poi lo fanno circolare a tutti nell'elenco dei contatti del mutuatario.

I candidati dovrebbero essere cauti quando un'app richiede un accesso eccessivo, afferma Satyam Kumar, CEO di LoanTap. “La maggior parte dei giocatori autentici non accetterà più di uno o due consensi richiesti attraverso la loro app - e questi sono puramente per due diligence, KYC e scopi di sottoscrizione. Chiedere il consenso per accedere all'elenco telefonico o alla galleria fotografica del mutuatario è una trasgressione '.

Ci sono state anche denunce di agenti di recupero che hanno sottoposto i mutuatari a molestie sessuali, abusando verbalmente di loro e chiedendo alle donne inadempienti di partecipare alle videochiamate WhatsApp senza indossare vestiti. Secondo quanto riferito, la maggior parte di queste chiamate proveniva da call center in città come Gurugram, Hyderabad e Bengaluru, che utilizzano numeri di telefono virtuali per chiamare e molestare i mutuatari.

Alcuni agenti di recupero hanno anche fatto ricorso ad altre tattiche intimidatorie come l'utilizzo di falsi avvisi CBI di falsi avvocati. “Gli agenti assunti da queste società di solito ottengono un elenco di persone. Hanno sede in stati separati. A questi agenti viene concesso l'accesso amministrativo ai dettagli di tutti coloro che hanno preso un prestito. In altre parole, l'accesso ai loro telefoni. Questa è una grande violazione dei dati ', afferma Kalaiselvan.

Anitha, la vittima a Hyderabad, aggiunge: “Alcune di queste minacce sono mal strutturate e possono essere eliminate facilmente. È davvero stupido. ' Ketan Patel, veterana dell'industria fintech, afferma che questi agenti ritengono che la vergogna pubblica sia il modo più semplice per recuperare denaro. 'Questi operatori fanno pieno uso dell'elenco dei contatti del mutuatario. Può diventare molto brutto con questi ragazzi. Tali pratiche devono essere interrotte e questi operatori dovrebbero cessare l'attività ', afferma Patel, che era CEO di CASHe. Kumar di LoanTap ha un semplice consiglio: 'I mutuatari dovrebbero stare lontani da tali istituti di credito basati su app'. Anche nell'era dell'intelligenza artificiale è facile lasciarsi ingannare.

-Di Venkat Ananth e Shailesh Menon

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su Economic Times ed è stato riprodotto con il permesso.